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起底Palantir:不愿被贴标签的硅谷神秘大数据公司

TechWeb 6月28日 文/宋星

PayPal联合创始人、著名风险投资人、畅销书《从0到1》作者彼得·蒂尔(Peter Thiel)创立的Palantir通常被媒体称作“硅谷最神秘的大数据公司”(因为关于它的公开报道太少),可是他本人可能并不喜欢这个说法。

起底Palantir:不愿被贴标签的硅谷神秘大数据公司

Palantir

在参加科技论坛时,彼得·蒂尔经常会说,“我对所有的趋势、风口(trends)都持怀疑态度,几乎所有你能想到的风口都被高估了。如果一个初创企业用大数据、云计算、或者SaaS(软件即服务)等等流行词来形容自己,你应该拔腿就跑。”

彼得·蒂尔认为,如果一个初创企业喜欢用这些时髦的词(buzzword)来形容自己,这可能表明它在虚张声势,说明企业本身并没有什么独特之处,和许多其它公司在做同样的事情,没有特别大的投资价值。

蒂尔的说法可能稍显夸张,大数据、云计算这些标签或者说分类还是有助于对企业有一个基本的认识,但是如果要深入地理解,这些标签是远远不够的。

蒂尔习惯于用第一性原理(First principle)来思考问题,面对初创企业,他会问,这个企业解决了什么具体问题,是否有真实的市场需求,以及这个市场究竟有多大等等。

如何更加深入地理解Palantir呢?这还得从蒂尔创立的另一家公司、即支付工具PayPal说起。

Palantir的创立起源于PayPal

2000年年中,PayPal正在快速增长,但仍面临一个巨大难题:每月都因信用卡诈骗损失超过1000万美元。

PayPal每分钟都要处理成千上百笔交易,因此不可能逐一检查每笔交易,任何质量控制团队都打不到这种速度。

为了解决这个问题,PayPal组建了工程师团队和数学家团队仔细研究欺诈性交易,然后利用研究结果,编写软件自动识别和取消问题交易。不过,这个方法很快就失效了。

一两个小时后,诈骗分子就发现了PayPal的防范手法,然后改变了策略,再次骗过了PayPal的软件。

不过,诈骗犯虽然能骗过PayPal的软件,但不能轻易骗过PayPal的分析师。于是PayPal的工程师重写了软件,采取人机协作的方式来解决问题:程序将可疑的交易标记在设计好的用户界面上,然后再由人工审核交易合法性。

多亏这个系统,PayPal终于控制了欺诈问题,PayPal在2002年第一季度首次实现盈利。并且,这个系统还引来了美国联邦调查局的兴趣,他们希望借此侦查金融犯罪。

2002年出售PayPal后,彼得·蒂尔继续思考通过人机协作的方式还能创立什么有价值的公司。值得一提的是,当时,因为9·11事件,反恐成了一个非常强的需求。

2003年,彼得·蒂尔和斯坦福大学的老同学亚历克斯·卡普、软件工程师史蒂夫·科恩就有了新想法:利用PayPal安全系统的人机协作模式来锁定极端分子和金融诈骗,于是就有了Palantir。

真知晶球Palantir

彼得·蒂尔非常喜欢托尔金的《魔戒》,他所创立的许多公司的名字都来自这部作品,Palantir也不例外。

Palantir即真知晶球,意为“远观”,能够知晓远方或者未来发生的事情。而Palantir的业务也正是通过数据分析帮助客户作出判断,甚至“预知未来”。

Palantir在成立之初就获得了美国中央情报局旗下投资机构支持,它的数据挖掘和分析技术也最先被用于全球各地的情报机构以及其它政府机构。

Palantir的软件会分析政府提供的数据,比如,极端主义教士的通话记录、与恐怖活动关联的银行账户,然后标记出可疑活动,供训练有素的分析师审核。

彼得·蒂尔在《从0到1》这本书中写道,媒体广泛认为Palantir的数据分析帮助美国政府抓捕了本·拉登。

不过可能因为保密协议之类的原因,蒂尔表示,“对于操作细节,我无可奉告”。

随后,Palantir将业务从政府机构扩大到了金融、医疗保健、汽车、航空航天等私营企业当中。

Palantir的产品主要包括Palantir Gotham和Palantir Foundry。Palantir Gotham主要是服务于政府部门,比如帮助洛杉矶警方通过各种摄像头识别汽车牌照,查找犯罪分子等等。Palantir Foundry则是向企业客户提供自动化数据分析工具。

起底Palantir:不愿被贴标签的硅谷神秘大数据公司

Gotham界面截图

虽然外界把Palantir当做大数据公司中的典范,称赞其数据分析软件,但蒂尔更愿意强调人的作用,他认为,对于Palantir来说,更为重要的是人类分析师、检察官、科学家,金融专家,没有他们的积极参与,软件毫无用处。

蒂尔认为,人类擅长在复杂情境下制订计划、做出决策,但不擅长大量数据的处理。计算机和软件则恰恰相反:擅长高效的数据处理,但却做不出人类很轻松就能做出的基本判断。如果能结合好两者,就能创造出有价值的公司。

Palantir去年营收仅达10亿美元

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